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Domingo, 29 de diciembre, 2013

Trackers: Componer música por ordenador

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¿Te dicen algo los nombres Protracker, Fasttracker II, Scream Tracker 3 o Impulse Tracker? MOD, XM, S3M, IT. Repaso a la historia de los trackers más populares.

Los geeks más veteranos quizás sepan de que hablo si menciono formatos de archivo como MOD, XM, S3M o IT, cuatro de los formatos más populares de la época tracker. Sin embargo, muchos otros, probablemente no tengan ni idea de a qué me refiero. Estoy hablando de los trackers musicales, unas aplicaciones para crear música que se convirtieron en un fenómeno muy de moda en la década de los 90.

Surgieron muchas aplicaciones de este estilo, las primeras a finales de los 80, pero las más populares durante la década de los 90. Actualmente, aunque no existe la fiebre que hubo hace varios años, se siguen utilizando muchos trackers y algunos de ellos aún siguen desarrollándose.

Introducción: Los trackers y sus características

Estos programas permitían crear canciones (módulos), mediante una serie de «partituras» cronológicas (patterns) dónde el músico especificaba las notas del instrumento que seleccionaba, que no era más que muestras de sonido previamente grabado (samples) con un editor de sonido. A estas notas se le podían aplicar ciertas variaciones como el volumen, tono, repetir indefinidamente (looping) o jugar con el estéreo (panning), entre otros.

Cada canción (módulo) tenía a disposición varios canales con los que podíamos jugar y aplicar un instrumento diferente en cada uno, que finalmente se mezclaría para obtener la canción resultante. Remarcar también el MP3 no se inventaría/extendería hasta después de 1993, por lo que estos archivos eran toda una revolución musical para muchos.

URL | Curso de introducción a los trackers (si quieres aprender más)

Para situar a los que no vivieron este fenómeno, se podría decir (a grandes rasgos) que se convirtió en algo similar a la comunidad del software libre, ya que cualquier persona podía crear o modificar canciones, reutilizar samples o aprender de otros observando las técnicas utilizadas en cada módulo.

En España se hizo muy frecuente la contribución de módulos y trackers por distintos medios, como por ejemplo, por parte de los lectores mediante concursos de la revista PCManía. También fue muy frecuente relacionarlo con el movimiento de la demoscene.

A pesar de ser un concepto relativamente sencillo, daba para mucho. Permitía una libertad de creatividad casi infinita a cualquiera que se atreviese a crear módulos con estas maravillosas aplicaciones que nacieron en la época del Commodore Amiga.

1. Los clásicos (Commodore Amiga)

Aunque en este artículo me voy a basar más en la época de los 90, con los trackers que más populares se hicieron, no podemos olvidarnos de sus padres. El primero de ellos fue el siguiente, programado para Commodore 64:

The Ultimate Soundtracker (1987)

A partir de entonces, se crearía una explosión de trackers muy similares, como Oktalyzer (1988), NoiseTracker (1989), OctaMED (1989) entre muchos otros, todos ellos para Amiga. Poco a poco, irían evolucionando a la plataforma PC, que comenzaba a dominar a pesar de no destacar en el apartado sonoro hasta la aparición de las primeras Sound Blaster.

Un tracker para Linux que intenta emular este clásico es Soundtracker.

Amiga Protracker (1990)

Quizás, uno de los más populares antes de pasar a la época del DOS fue Protracker, un tracker que utilizaba la interfaz del Noisetracker con unas funcionalidades bastante interesantes. Además, era de los primeros en incorporar un editor de samples en el propio programa, no sólo la opción de importarlos.

Fue uno de los primeros trackers en popularizar el formato MOD. Sus primeras versiones soportaban hasta 4 canales y 15 instrumentos. Algunos eran capaces de hacer auténticas maravillas con sólo 4 canales.

Aunque la versión original del tracker era para Amiga, existe un remake para Windows actuales: Protracker Rewrite (2000), que es la que se puede ver en la imagen superior.

URL | Protracker Rewrite (2000)

2. Los populares (PC / MS-DOS)

La época del sistema operativo de pantalla negra fue una época que muchos recuerdan con gran nostalgia, como por ejemplo, al recordar estos 23 virus famosos de MSDOS. También fue la época en la que se popularizaron los trackers más usados, echemos un vistazo:

FastTracker II (1998)

Quizás uno de los más conocidos fue Fasttracker II. Impulsor del formato XM (eXtended Module), incorporaba muchas mejoras, a parte de ser uno de los trackers que más aceptación tuvo en su momento y que muchos recordarán con cariño.

Su primera versión, FastTracker I, apareció en 1993, aunque fue la segunda la que consiguió extenderse entre la comunidad de trackers.

URL | FastTracker II

Scream Tracker 3 (1994)

Otro de los populares por excelencia fue Scream Tracker. Su primera versión utilizaba el formato STM, que fue reemplazado por el formato ST2 (Scream Tracker 2, 1990) para finalmente quedarse en el formato S3M (Scream Tracker 3, 1994).

Permitía hasta 100 instrumentos, 32 canales y 100 patterns, lo que le daba bastante ventaja sobre otros trackers. Además, su interfaz marcó un antes y un después en el mundillo, como iremos viendo a lo largo de este artículo.

URL | Scream Tracker 3

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Lunes, 23 de diciembre, 2013

Soporte técnico: «He visto cosas que no creeríais»

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Como decía Roy Batty (Nexus 6, Blade Runner) justo antes de morir: «Yo he visto cosas en un servicio técnico que vosotros no creeríais».

Garantizar el correcto funcionamiento de los equipos informáticos de un particular o una empresa no es tarea fácil. Se deben llevar a cabo una serie de consejos y prácticas para el correcto mantenimiento de los diferentes equipos, sin llegar a dañarlos o estropearlos por mal uso.

Pero como decía Roy Batty justo antes de morir en Blade Runner: «Yo he visto cosas que vosotros no creeríais». Y eso que no había pasado por un servicio técnico. Creo. O igual lo decía por eso.

La mayoría de las imágenes mostradas son equipos reales que han llegado a un servicio técnico (o en situaciones similares). Los autores de las fotografías se indican al pie de imagen, en cada fotografía.

1. Las BIOS no se equivocan

Para evitar una mala configuración de tus módulos de memoria RAM en la BIOS, lo mejor es establecer una configuración automática, para así evitar errores:

Fuente: imgur

Una BIOS experta en contabilizar la RAM del sistema. Ellas nunca se equivocan.

2. Si dudas de la RAM, pásale un test de memoria

Si no sabes con seguridad si tus módulos de memoria RAM están estropeados, pásale un test de memoria RAM como MemTest. Así saldrás de dudas...

Fuente: @schizoduckie

«Prueba completa, no se encontraron errores, pulse ESC para salir» ¿Fiable, eh?

3. Si no hay nada que hacer, adorna con RAM de Navidad

Si aún así te encuentras con unos módulos de memoria RAM que no sirven para nada, siempre puedes aprovechar la proximidad de las navidades para utilizarlos de decoración:

Fuente: @alexratman

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Viernes, 20 de diciembre, 2013

Los 30 mejores reproductores de música gratuitos

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30 programas para escuchar música en Windows, GNU/Linux o Mac para todo tipo de gustos. Alternativas a Winamp o iTunes.

Existen muchísimos reproductores de música (algunos muy desconocidos), sin embargo, es muy difícil encontrar uno que se adapte a nuestros gustos personales: interfaz atractiva, uso predecible e intuitivo, soporte de diferentes funcionalidades, disponibilidad para otros sistemas operativos, etc... Cada usuario tiene sus propias prioridades.

Estos requisitos varían mucho de una persona a otra, y por eso, en este listado de los 30 mejores reproductores de música gratuitos, encontrarás por fin tu reproductor preferido.

13 páginas para escuchar música gratis
Los 30 mejores reproductores de música gratuitos

Si conoces algún programa que no se haya mencionado en esta lista, por favor, déjalo en un comentario para que podamos conocerlo y utilizarlo. Aquí tienes otros reproductores multipropósito (audio, video, etc...) como VLC o MP-HC.

1. AIMP (Windows)

Los rusos siempre han estado a la sombra de Winamp con AIMP. Con permiso del ya vetusto Sonique, quizás AIMP ha sido de los reproductores (de formato similar) que más se le ha acercado. Y no es para menos, AIMP ofrece una serie de características y una robustez dignas del mejor reproductor de audio del mercado.

Incorpora sistema de skins, ampliación de la interfaz, editor de etiquetas, biblioteca de audio y hasta un conversor de formatos integrado.

URL | AIMP

2. Foobar2000 (Windows)

No te dejes engañar por el árido interfaz gráfico de este reproductor. Como bien indica su nombre, Foobar, es un reproductor orientado a usuarios avanzados que gustan de personalizar hasta el más mínimo detalle.

Foobar2000 a parte de ser flexible y versátil, permite un alto grado de personalización del aspecto y funcionalidad del reproductor, ya sea a través de opciones, mediante interesantes componentes o haciendo uso de skins, pudiendo llegar a maravillas como esta o esta, entre muchas otras. Eso sí, en muchos casos, la instalación de los skins no es tan trivial como debería ser.

URL | Foobar2000

3. Clementine (Windows, Mac, Linux)

Relativemente reciente, Clementine es un reproductor-organizador de audio que desciende del popular Amarok. Se caracteriza por su interfaz limpia e intuitiva y por estar disponible para las diferentes plataformas existentes. Es open source.

Permite catalogar etiquetas de archivos de audio muy fácilmente, reproducir contenido de cuentas como Google Drive o Dropbox, convertir entre formatos, descargar portadas e incluso utilizar un dispositivo Android como control remoto.

URL | Clementine Player

4. GOM Audio Player (Windows)

Si buscas una alternativa a Winamp que se caracterice por tener una interfaz limpia y cómoda, GOM Audio Player debería ser tu elección. Permite crear varias listas de reproducción por pestañas y disponer de nuestra música en pocos clics, mediante una interfaz muy atractiva personalizable mediante skins.

URL | GOM Audio Player

Tienes a su hermano gemelo GOM Media Player (junto a otros reproductores de video interesantes) en el artículo 20 reproductores de video gratuitos.

5. Spotify (Windows, Mac, Linux, Web)

Hace ya varios años que Spotify llegó a nuestras vidas y lo hizo con un objetivo claro y certero. Además, han eliminado los límites de las cuentas gratuitas y tienen disponible un reproductor web para escuchar música directamente desde el navegador. Además, si tienes cuenta Premium y te gusta Winamp, puedes usar SpotiAmp, un Spotify con la interfaz de Winamp.

Por otra parte, si te gusta el interfaz de Spotify, también puedes probar CherryPlayer (Windows), el cuál tiene un aspecto casi idéntico y permite utilizarlo como reproductor local o de música a través de Last.FM, Youtube u otros.

URL | Spotify

Si te interesa más escuchar música desde web, sin instalar ningún programa, quizás deberías echar un ojo a estas 13 páginas para escuchar música gratis.

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Viernes, 13 de diciembre, 2013

PC Speaker: Así se escuchaban antes los juegos

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Hace años, las tarjetas de sonido eran tan caras que muchos no se las podían permitir. Por ello, la mayoría de los juegos utilizaban el PC Speaker. Así sonaban.

Hoy en día, prácticamente cualquier equipo incorpora una tarjeta de sonido decente integrada en su placa base, siendo además capaz de brindarnos una excelente calidad de sonido suficiente para la mayoría de los mortales.

Sin embargo, hace algún tiempo esto no era así, y las tarjetas de sonido eran un artículo de lujo que pocos podían permitirse. En los equipos de aquellos años, existía un altavoz interno denominado PC Speaker, y que muchas veces era todo lo que se podía relacionar con el audio. Actualmente, el altavoz interno tradicional se ha reemplazado por un pequeño altavoz piezoeléctrico.

Otros equipos, incorporaban unos chips ligeramente más avanzados que hacían uso de la polifonía, como es el caso del Texas Instruments SN76489, que era el que se utilizaba en los IBM PCjr (PC Junior) o Tandy 1000. Poco más tarde se avanzaba a tarjetas de sonido más sofisticadas como AdLib, Roland, Gravis Ultrasound, o una de las más extendidas y populares: Sound Blaster.

Pero mientras tanto, los desarrolladores de videojuegos tenían que ingeniárselas para conseguir un sonido atractivo para sus jugadores, por lo que inventaban auténticas filigranas para los pocos recursos de los que disponían. Veamos algunos juegos famosos de la época para escuchar ejemplos del sonido utilizando el PC Speaker:

1. Space Quest (1986)

A mediados de los 80, Sierra tenía mucho éxito con sus aventuras mixtas (gráfico-conversacionales) basadas en el motor AGI. King Quest, Police Quest... O la genial Space Quest, que fue una de las sagas con más éxito de Sierra (con permiso de Larry Laffer).

En las aventuras de Sierra, el apartado de sonido nunca fue su punto fuerte. Sin embargo, hay que tener en cuenta que las aventuras conversacionales no destacaban por tener un theme propio y que, obviamente como buen juego conversacional, el apartado fuerte era el argumento y narrativa.

Si te gustaban las aventuras conversacionales de Sierra, en el siguiente artículo tienes una colección de 30 aventuras gráficas estilo Sierra altamente desconocidas. Algunas muy buenas y cuidadas, como Enclosure.

2. Leisure Suit Larry (1987)

Y es que Larry Laffer se merece su propio apartado. A muchos le sonará este título, que precisamente su autor acaba de relanzar con un remake llamado Leisure Suit Larry in the Land of the Lounge Lizards: Reloaded (subtitulado en español).

Con este título, Sierra avanzaba un poco más con su apartado de sonido y conseguía dar un poco más de vida a sus títulos, con esta música compuesta por el propio autor del juego, Al Lowe.

Tienes más aventuras gráficas-conversacionales como King Quest, Gold Rush o Laura Bow (entre otras), en el artículo Aventuras gráficas clásicas (V).

3. Abadía del crimen (1987)

El panorama español también tiene hueco en este listado. La popular Abadía del crimen de Paco Menéndez es un ejemplo de cómo se podía llamar la atención con el apartado de sonido a finales de los 80.

Como curiosidad, la canción que suena cuando te quedas inmóvil es una adaptación de Gwendal - Crystal Palace.

Si te sientes nostálgico y quieres repasar el juego cómodamente, puedes echar un ojo a la historia de la Abadía del crimen, un relato en primera persona y videos del argumento del juego.

4. Goody (1988)

Goody fue un juego muy «a la española», creado por Opera Soft. A pesar de no ser especialmente brillante en su apartado sonoro, hacía un uso suficiente del PC Speaker para conseguir una personalidad propia.

Existe un remake gratuito de este juego que puedes descargar desde el artículo 10 grandes videojuegos españoles, donde también encontrarás otros títulos dignos de mención.

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